火星发现冰沙分层混合冰 成火星第三大水库

科学家们认为他们无意中发现了火星上的有一处新的水冰藏匿点——而且这些冰还不是普通的冰,它是由冰和沙分层混合而成的,这代表着火星消失已久的极地冰盖留下的最后痕迹。

这是根据美国宇航局火星勘测轨道飞行器(Mars Reconnaissance Orbiter)收集的数据得出的最新研究结果。自2006年以来,火星勘测轨道飞行器一直在环绕这颗红色星球飞行,刚刚完成了它环绕火星的第6万次飞行。飞船上的雷达仪器可以看到火星表面以下1.5英里(2.5公里)的地方——在仪器收集的这些数据中,科学家们看到了大量的冰。

“我们没想到会在这里发现这么多的水冰,”德克萨斯大学地球物理研究所的地质学博士生Stefano Nerozzi在一份声明中说(该声明由发表这项新研究的美国地球物理联盟发表),“这可能使它成为火星上仅次于极地冰盖的第三大水库。”

那是很多水了,该地区水冰的绝对数量得到了另一项研究的支持,尽管该研究的科学家团队与先前研究的团队有所重合。这项研究使用了NASA在几次火星任务期间整理的火星引力数据,通过这种技术,科学家们认为该地区充满了水冰——如果你把水冰融化并均匀地散布在火星表面的话,火星水深将约为5英尺(1.5米)。

更有趣的是,它并不是纯冰——雷达在该水冰地区探测了几个不同的表面,显示出存在有冰沙交替地带。

如果这一发现站得住脚的话,这些冰沙层可能是数亿年前火星两极冰盖的遗迹,这些冰沙层也可能是火星气候在亿万年间随着火星轨道和倾角的微小变化而变化的证据。

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火星勘测轨道飞行器(Mars Reconnaissance Orbiter)拍摄的一幅图像显示,浅色的水冰与较暗的沙层混合在一起,全都闪烁着亮白色的冰斑块。(图片:©NASA/JPL/亚利桑那大学)

这项新研究还帮助科学家绘制出火星上水资源的分布图,这对寻找火星生命来说至关重要,因为如果火星上有任何生命或者生命踪迹的话,它们很可能就在水的附近。

Nerozzi说:“如果火星上有液态水的话,那么了解整个火星的水分配情况以及极地蕴藏有多少水是很重要的。即使火星拥有适合生命生存的所有条件,但如果大部分水都被锁在两极的话,那么在赤道附近就很难有足够数量的液态水。”

发现这些冰沙层的雷达并不是火星勘测轨道飞行器上唯一的雷达仪器。飞行器上的另一个探测器也对火星表面以下的区域进行了探测。今年7月,一组科学家发表的研究结果显示,火星南极一英里(1.6公里)厚的冰层下埋藏着一个盐度非常高的咸水湖。

5月22日发表在《地球物理研究快报》杂志上的两篇论文分别描述了表明分层沉积物的研究和支持含冰量估计的研究。

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